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万维网信息构建的过程和方法研究

【关键词:计算机网络】 
信息构建是一个多学科的交叉领域,万维网的信息构建更是涉及一些复杂的过程和众多的方法。目前,国内外对这些过程和方法的研究都非常重视,也已经有较多的成果问世,其中的一些著作相当有影响力,比如万维网信息构建的组织、标识、导航和搜索系统的构筑方法;IA的自顶向下和自底向上的设计方法;一些研究相当有创意,比如Dan Willis设计的IA产品开发工具图等。本文对该问题进行研究,希望学界和业界藉此进一步深刻理解和勾勒万维网信息构建的过程,为开发更为有效的万维网信息构建工具,为形成系统成熟的万维网信息构建方法和工具而努力。

1 万维网信息构建的一般过程

自从“信息构建”概念的出现和在世界范围内广为流传后,很多学者对信息构建所包括的内容和过程进行了研究。美国信息科学技术学会2000年的IA峰会的讨论结果是:信息构建的元素包括导航工具和图标、浏览层次、网站地图、类目矩阵、目录、特别兴趣指南。此外还有:用户测试和标准、提供丰富的多存取点的浏览和搜索以及提供详细类目、信息目标的标识、信息结构中令人感兴趣的和有创新意义的形象化的概念、超链接的连接作为信息的多样化入口等问题[1]。

John Shiple先生在谈论自己的因特网咨询公司从事信息构建的工作时认为,信息构建过程是设计网站时最先要开展的工作,好的信息构建的效果会令人难以置信,了解IA的过程能节省时间和金钱。网站的信息构建的第一步是定义网站的目标、收集客户或协作伙伴的看法并将它们按照协调性和重要性次序集合在一起;第二步是在弄清你的观众是谁之后,开始组织你的未来网站需要有的内容和功能页;第三步是富有创造性的,形成一个架构、选择你的隐喻,制定导航系统、生成规划图、设计框架和模型并开始建造。[2]也可以按照系统设计的基本流程,将信息构建过程分为:研究、策略、设计、实施和管理五个阶段。

笔者根据信息构建的独特性,从信息的使用和用户的理解角度,将信息构建的基本内容作了提炼后认为:可以将信息构建的内容归结为以下几个基本过程:

“概念设计阶段”的主要任务是定义机构的目标、定义用户和用户体验、识别环境、确定规划和制定策略;“组织信息内容”阶段是根据上一阶段掌握的信息构建目标,收集信息、筛选信息、标识信息、分组信息和确定信息内容,形成定义信息结构的文档;“生成信息结构”阶段就是建立一个逻辑清晰的结构,来形成背景知识,能够让观众循着这个结构联想或学习,进而找到他们所需要的信息的所在地;“设计信息界面”阶段主要是生成美观、简洁、功能明确、操作方便、风格一致的界面,成为信息内容之间以及人与信息之间联结的桥梁;“提供信息导航”阶段主要是尽可能为用户提供多类型的导航工具和导航帮助,让信息内容可访问、让用户明确自己的位置、知道前行的方向和路线、能够准确地到达信息所在地;“信息展示和发布”阶段主要考虑信息对象元素如何在信息空间显示和展示的问题,需要根据信息内容的属性、用户的属性、可用性元素等确定信息的表达形式,需要借助信息技术,还需要借助于艺术的手段,去组织信息的显示方式让其易于阅读和看起来令人愉快,即在功能和艺术上实现表达、展示信息的目的。

信息构建过程中涉及到信息构建的众多的方法,以下笔者对其中所用到的基本方法和使用一些工具和手段做比较详细的说明。

2 信息构建的基本方法

2.1 自顶向下和自底向上的IA方法

信息构建过程中采用两种主要的方法:自顶向下法(top-down)和自底向上法(bottomup)。

自顶向下方法从宏观的角度对信息进行组织,基于上层信息分类系统来收集信息资源,确定信息内容所属的领域,它建立在内容语境和对用户需求理解的基础之上,需要完成下列工作:确定网站的范围、蓝图设计,再具体考虑内容区的分组和标识系统设计问题。

自底向上方法从微观的角度组织信息,是一种基于底层信息来构建网站信息空间的方式,它建立在对内容和所用工具的理解基础上,需要深入到繁杂的内容层面,需要完成下列工作:创建内容板块、建造数据库(包括标引、内容分组等)。[3]

2.2 信息建筑师在实践中采用的方法

在美国信息科学技术学会2000年IA峰会后,为了给IA的研究增添一些面向实践的内容,弄清诸如“谁是信息建筑师?他们做些什么?怎样做的?”这类问题,通过电子邮件对五位著名的信息建筑师进行访谈,五位信息建筑师包括《万维网的信息构建》一书的作者之一Lou Rosenfeld、微软公司的Vivian Bliss、Modem Media/vivid Studios公司的Gayle Curtis、ZEFER公司的Seth Gordon、Sapient公司的Steven Ritchey。《美国信息科学技术学会通报》在2000年的第6期分别刊登了对各位建筑师访谈的结果,其中的一个结果就是信息建筑师们对使用的具体方法和方法论体系和工具的回答。

尽管每位信息建筑师的回答不尽相同,但笔者还是从中受到了很大的启发。结合其中的调查结果,笔者对信息建筑师的工作内容和方法进一步分析后认为,对目前信息建筑师们在实践中采用的方法做了如下分类和归纳:

第一类方法应用于了解雇主的情况:包括访谈、观察、背景调查、工作会议、交互回馈等等,主要目的是理解雇主的事业特点、雇主的目标和任务,以便进一步设计雇主满意的信息系统、网站或内联网。

第二类方法应用于了解用户的情况:包括访谈、在线调查、人种学、用户体验、可用性测试、用户参与式设计会议等一切用户发现技术,主要目的是理解最终用户的信息需求、信息行为和对信息内容、结构的评价,以便信息构建的结果达到最大的用户满意。

第三类方法应用于对信息内容的分析和组织:包括卡片分类法、笔纸记录、信息导航、标引、组织等方法,主要目的是确定信息集之间的关系、规定主要的内容目标类型、标识信息集,以便形成一个满足各方面要求的、易于更新修改的、清晰的信息结构模型。

第四类方法应用于对IA的工作全过程进行规划:主要包括工作流程图、开发标准和进度安排以及其他一些项目管理所使用的方法,主要目的是保证信息构建的活动能按照计划、时间进度、预算的要求高质量地完成。

3 重要的工具和手段

关于IA所使用的工具和手段的研究目前有两个方面的内容,一个是从IA所涉及到的技术角度;一个是从信息建筑师从事的IA工作的过程中涉及到的方法角度。

3.1 从IA所涉及到的技术而言,信息构建过程所需要的手段

这些技术工具主要包括以下内容[4]:

(1)叙词表管理工具;(2)自动标引软件;(3)自动分类软件;(4)搜索引擎技术;(5)协作性过滤工具;(6)门户解决方案;(7)内容管理工具;(8)分析软件;(9)数据库管理工具。

由于这些技术工具在很多的情况下被使用着,而且在现有的文献中已经有比较多的论述,对它们笔者就不再赘言。

3.2 从IA的工作过程看,信息构建所直接使用的工具和方法

Dan Willis先生在他的个人网站上为信息构建设计了一个IA产品开发图形[5](见图2),他综合了IA的方方面面,吸收了一些学者的理论,比较全面地把握了IA过程所涉及到的一些开发工具和方法。

下面根据Willis先生在图中所列出的工具以及简单的说明,笔者结合国内外的一些研究成果,对其中的一些内容加以进一步说明:

(1)用户调研:主要调查和分析用户的需要、用户的思维模式和信息搜集行为。

(2)网站路径概略图:目的是明确某种产品的用户将采取怎样的行动以及这些不同的行动之间具有怎样的关联。主要的方法是描绘产品的每一种类型的用户;勾勒一个用户进入系统的入口、在系统内部的活动以及退出系统的方式;使每一种用户的行为得到复述和再现。

(3)绘制主题图:是一种头脑风暴式的工具,用来生成某种产品信息的结构。主要方法是写下产品的关键主题;生成与关键主题相关的一些项目;再生成与刚刚生成的项目相关联的其他项目;重复这个步骤直到所有的项目都穷尽为止。

(4)自由列表:目的是理解一个定义域的内容和范围。主要方法是:收集多个人针对某一定义域所自由列出的下属项目;统计被调查者列出的每个项目所出现的平均次数并制图,确定核心区、中间区和外围区的项目;建立同时出现次数矩阵(co-occurrence matrix),这是一种用矩阵的形式表现两个项目同时被多少个人提及的矩阵,矩阵中的数字代表同时被多少个人提及。

(5)卡片分类法:是探测人们如何对一系列已知项目分组方法的技术。对于网站而言,该项技术基本的执行程序是:确定网站上所应包含的信息项目系列;将每一条信息项目的名称写在卡片上;请至少6人作为测试对象,分别让他们将卡片按照他们认为有意义的方式分组,并让他们对每组卡片指定标识;如果需要,再对分组的卡片细分更小的组并给出标识;请受试者解释他们的分组理由;试验和分析分组方法,对测试者的分组进行合并、提取等工作。

经过这个程序发现的分组类型可以成为网站内容分类的主要依据,并作为建立网站的直观的导航的依据。[6]

(6)内容映射和内容建模(content mapping and modeling):内容映射是生成一个内容地图,对于已经存在的信息环境作视觉化的表述,帮助设计者在头脑中建立对于已经存在的内容的结构、组织和位置的认识,以便让他们更提供良好有效地通往这些内容的通道。内容建模属于微观信息构建,它让我们生成内容的各个部分使其成为合适的和足够有价值的信息块。内容建模详细说明我们正在处理的信息块是何种类型的、他们之间的关系如何、用什么元数据描述它们。所以,内容建模由信息成块、关系和元数据三部分组成[7]。

(7)分类法(taxonomy):分类法是用来描述所有种类的分级或分层次的主题的结构的。由于这种方法允许相关的术语聚合在一起并加以等级划分,因此它的好处是当人们在描述或搜索某个对象时,它可以让人更容易地发现正确的术语。分类法是信息组织使用的最基本的方法之一。

(8)元数据方案(metadata schema):是用来描述哪种元数据用来著录或编目一种内容资源。

(9)网站地图:站点地图是一种以图形的方式描述站点各种内容的范围和空间位置的图像,如同我们传统的地图一样,站点地图可以提供方向信息、距离信息、路径信息,显示网页之间的关系,提供了适当的级别细节,显示重要的页面或站点路标,并直观的表示复杂的数据。它是对站点的结构化的概述,是展示信息空间状况的有效的工具。

(10)“替身角色(personas)”:“替身”指使用一个假设的原型或实际用户的替身来引导决策者建立网站设计方案。尽管替身是想像的,但他们是经过严格精确地定义出来的。Alan Cooper先生研究了如何获得一个有用的替身。他认为以下的做法有助于获得有用的替身角色[8]:为每一个替身提供1-2页的精确叙述性的说明书;精确而不是概略地作业流程和每日行为模式;详述2-3个技术上的技巧树立一种计算机能力方面的观念;编造1-2个替身角色生活中的虚构的情节比如一项兴趣或爱好,让每个替身角色觉得独特和难忘;不要使用你实际上认识的人作为替身,在面试和研究数据基础上生成一个混合编队;为每个新项目生成新的替身,不要重复使用过去的替身;根据项目的情况选择3-7个替身,要保持每个项目的提升数量相当小;开发一个可信赖的原型,以便让设计团队接受替身。

(11)可用性测试:ISO 9241-11国际标准对可用性作了如下定义:产品在特定使用环境下为特定用户用于特定用途时所具有的有效性(effectiveness)、效率(efficiency)和用户主观满意度(satisfaction)。其中:有效性是指用户完成特定任务和达到特定目标时所具有的正确和完整程度;效率是指用户完成任务的正确和完整程度与所使用资源(如时间)之间的比率;满意度是指用户在使用产品过程中所感受到的主观满意和接受程度。

可用性测试方法主要有三种,一是探测性测试(Exploratory testing),考察一个系统,寻找用户感到迷惑、工作延迟和犯错误的地方,该方法适合用于系统开发生命周期的全过程,特别适合在系统实施的早期;二是阈值测试(Threshold testing),考察系统针对预定目标的执行特征,回答诸如“使用该系统,用户在多少时间内完成了任务,犯了多少个错误”这样的问题,检测系统是否满足发布的标准;三是对照测试(comparison testing),考察两种方法或设计的可用性特点,以决定哪一个更能满足用户的需要,该方法适用于早期的原型阶段[9]。

【参考文献】

1 Richard Zwies, Obserwtion on the American Society for Informa tion Science Summit 2000 Meeting: Defining Information Archi tecture, Bulletin of The American Society for Information Vol 26,No5

2 www.hotwired.lycos.com/webmonkey/design/site-building/tutorials

3 赖茂生.关于信息构建的十个问题.信息构建与情报学理论方法新发展学术研讨会论文集,2003:2

4 李箐.信息空间构建的要素和流程.信息构建与情报学理论方法新发展学术研讨会论文集,2003:54

5 www.dswillis.com/tools

6 周晓英.基于信息理解的信息构建.北京大学博士学位论文.2003年

7 Louis Rosenfeld, Peter Morville, Information Architecture for World Wide Web, O‘Reilly & Associates, Inc. 清华大学出版社社影印版,2002:295

8 http://www.cooper.com/newsletters/2001-07/perfecting-your-per sonas.htm

9 Michael D. Levi and Frederick G. Conrad , Usability Testing of World Wide Web Sites,http://stats.bls.gov/home.htm
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